• 최종편집 2024-04-19(금)
 
 
■ 김철균
 
전반 태평양상공에 전운이 감돌고 간도의 가는 곳곳마다 전쟁소동이 광분하는 가운데 순자는 어느덧 14살을 먹었고 그해 즉 1944년 12월에 소학교졸업을 맞게 되었다.
졸업을 앞둔 어느 날이었다.
 
오후수업까지 마치자 담임교원이 순자를 부르더니 일본인 교장이 찾는다면서 어서 가보라는 것이었다.
 
(웬일인가?)
 
순자는 웬 상서롭지 못한 일이 생겼다고 수군덕거리는 애들의 눈길을 피하며 머리를 수그리고 교장실로 찾아갔다.
 
교장은 노크하고 들어와 곱게 인사를 올리는 순자를 유심히 뜯어보다가 입을 열었다.
 
“아나다노, 나마에와 기슈구데쓰까?(네이름이 기숙이 맞느냐?)”
 
“하이, 소우데스(예, 그렇습니다.)”
 
순자는 깍듯이 머리를 쪼아리면서 일본말로 대답했다.
 
“너의 집에 돈이 얼마나 있느냐?”
 
도수 높은 안경너머로 교장은 순자의 얼굴을 넌지시 쓸어보다가 다시 물었다.
 
“돈, 돈 말입니까?”
 
순자는 가슴을 파르르 떨면서 쥐구멍으로 기여들어가는 소리로 다시 반문했다.
 
“귀가 멀었느냐? 돈이 얼마 있는가말이다.”
 
교장은 권연을 꼬나물고 신경질적으로 성냥을 홱 그어댔다.
 
“지금은 한푼도 없습니다. 하지만 이제 방학이 되어 제가 벌어 월사금만은 꼭 내겠습니다.”
 
순자는 나직히 힘주어 대답했다. 돈없는 사람을 업신여기고 기시하는 교장이 아직 채 물지 못한 월사금을 내라고 압력을 들이대지 않는가 하는 위구와 의심이 갔기 때문이다.
 
“그런게 아니다. 현재 우리 대일본제국은 천황의 대령을 받고 아시아 민족의 진정한 평화와 행복을 마련해주려고 위대한 성전에 뛰어들었다. 현재 이 성전을 위하여 많은 사람들이 돈과 재물, 인력을 지원하고 있단 말이야. 그래서 우리 학교 많은 학생들도 이미 돈을 헌납했단다. 돈없는 사람들은 인력을 지원하며 근로봉사에 가고…그래 너는 돈을 헌납하겠느냐 아니면 근로봉사로 육체를 헌납하겠느냐?”
 
뚜벅뚜벅 걸음을 옮기던 교장은 눈총을 쏘며 순자한테 질문했다.
 
“근로봉사에 가겠습니다.”
 
순자는 별로 긴 생각을 하지 않은채 대답했다.
 
“부모의 허락도 없이 네 마음대로 결정할만하냐?”
 
“할만합니다.”
 
가난한 가정형편을 잘 아는 순자는 진작 마음의 준비가 돼있었던 것이다.
 
“소까. 너, 참으로 훌륭한 황국신민답구나. 넌 아직 잘모르겠지만 우리 일본의 황군은 천하무적으로서 도처에서 승전에 승전을 거듭하고 있단다. 이제 오래잖아 우리 일본황군이 최후의 승리를 이룩하면 아시아에 새로운 평화가 깃들 것이다. 그때면 너희들처럼 대일본제국에 충성한 황국신민들은 반드시 천황페하의 특수혜택을 받을 것이다. 알겠느냐?”
 
“예, 잘 알겠습니다.”
 
당시 순자는 일본이 망하리라고는 꿈에도 생각하지 못하고 있는 터였다. 그도 그럴 것이 조선독립선언에 서명했던 춘원 이광수같은 인물도 일본이 천하무적이라고 인정하며 친일파가 되는 세월에 순자같은 애숭이가 당시의 전황을 판단할 수 있을리 만무했다.
 
“좋다. 아주 좋아. 기슈구양, 그럼 여기에 손도장을 찍거라.”
 
순자는 깊은 생각도 하지 않고 선뜻이 손가락을 내밀어 일본인 교장이 가리키는 자리에 지장을 꾹 찍었다.
 
천진하고 단순하기 짝이 없는 어린 순자를 바라보며 빙그레 웃던 일본인 교장은 순자가 나가자 저로서도 한심한듯 머리를 가로 저었다. 자기한테도 순자만한 자식이 있었던지, 아니면 일본인이었지만 아직 꼬물만한 양심은 있었던지 제법 긴 한숨까지 지으며 “참, 망할 놈이 세상! 조센징 불쌍한 민족이군”하며 혼자말로 중얼거렸다.
   
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그날 저녁 순자는 대문동에 있는 집으로 돌아가서 이 사실을 부모님앞에서 털어놓았다. 그러자 집에서는 또 한바탕 난리가 났음은 구태어 더 말할 것도 없다. 조선에서는 수많은 애어린 처녀들에게 직업을 얻어준다며 사탕 발린 말로 구슬려서는 생뚱같은 곳으로 끌고 간다는데 인간의 탈을 쓴 일본놈들이 또 어떤 수작을 부릴지 누가 안담? 
 
어머니는 윤씨는 나 죽는다고 아우성을 쳤고 아버지는 화가 난 나머지 “죄꼬만 계집애가 담도 크게 그게 어디라고 지장을 찍느냐”며 순자의 귀쌈을 치기도 했다.
이는 순자가 태어나서 처음으로 아버지한테서 맞아보는 매였다…
 
이튿날 순자의 아버지는 어린 순자를 이끌고 그 일본인 교장을 찾아가 사정하였다.
 
“교장선생님, 어린것이 철없이 지장을 찍었으니 한번만 봐주십시요. 어린 것이 뭘 알겠습니까? 돈은 제가 2-3일내로 어떤 방법을 대든지 마련해 올테니 근로봉사대 명단에서 우리 기슈구의 이름만은 빼주십시요.”
 
“기규구 부친의 심정을 잘 알겠다만 이미 명단이 위로 올라갔으니 나로서도 어쩔 수 없구만요. 그리고 근로봉사대에 가서 대 일본제국을 위해 봉사한다는 것도 일종 영광으로 여겨야 할 것이 아닙니까?”
 
“그걸 모르는바는 아니지만 그래도 그렇지요. 이 어린 것이 어떻게 일을 한다고 그럽니까?”
 
“근심마십시오. 여덟시간 근무에 아주 편하며 먹는 것도 아마 집에서보다는 훨씬 영양가가 있고 맛있는 걸로 공급된다고 합니다.”
 …
순자의 아버지가 아무리 애걸복걸하며 사정했으나 소용이 없었다. 당시 학교마다에 근로봉사로 보낼 학생들의 모집명액이 확정되었은즉 그 명액을 다 차게 하지 못해 안절부절하던 일본인 교장이 순자의 아버지라고 그 사정을 봐줄리 만무했다.
 
순자의 아버지 명기 어른은 그저 한심한 세상과 나라를 빼앗긴 약소민족의 운명을 탓할 수밖에 없었다.
 
6
 
그때로부터 며칠 뒤, 당시 간도의 서울로 불리는 용정의 역광장.
 
순자가 또래들과 함께 떠나던 날이 됐다. 그날도 그 일본군가 “마모루모 세무루모 구로가네노”가 주악되는 가운데 그닥 크지 않은 용정역은 울음바다로 되었다. 부모들은 자기 자식을 붙안고 아우성을 쳤고 일본헌병들은 그러는 부모와 자식을 총칼로 위협하며 뜯어 놓았다.
 
순자와 그 또래들은 총창을 꼬나든 일본군헌병들의 감시속에 줄을 서서 열차에 오르기 시작했다.
 
미구하여 뿡 ㅡ하는 기적소리가 길게 울렸고 열차의 둔중한 바퀴는 천천히 움직이었다.
 
“아버지, 엄마ㅡ 제가 꼭 돈을 많이 벌어갖고 효도할게요ㅡ”
 
순자는 차창밖으로 몸을 내밀고 두눈에 눈물이 가득 고인채 손을 흔들며 소리쳤다. 그 소리를 들었는지 말았는지 멀리서 어머니 윤씨가 뭐라고 넉두리를 하다말고 땅에 풀썩 주저앉는 것이 보이더니 인차 순자의 시야에서 사라졌다.
 
그제야 순자는 어머니가 왜 저렇게 쓰러지는가를 좀 알 것 같기도 했다. 하지만 이전 엎질러진 물, 어쩔 수 없었다. 그리고 태어나서 처음으로 타보는 기차였지만 신기하다는 기분도 들지 않았다.
 
열차는 해란강 철교를 넘어서자 속도를 내기 시작했다.
 ……
이튿날 아침, 열차는 만주에서 가장 크고 인구도 가장 많은 봉천(지금의 심양)에 도착했다.
 
봉천은 제법 큰 도시였다. 봉천역 광장에 나오니 용정이나 연길과는 달리 엄청나게 많은 인파가 붐비었으며 기차처럼 레루우에서 달리는 전차가 신기하기도 했다. 또한 그 곳에서도 일본군의 태평양전쟁을 가송하는 군악이 울리고 고약딱지같은 일장기를 든 일본군 대오가 행진하는 모습을 볼 수가 있었으며 거리에서 백성들한테 구두발로 차고 욕질을 해대는 일본헌병들의 행패는 여전했다.
 
봉천에 도착한 날로 순자네가 끌려간 곳은 “도요다이야 고죠”라고 부르는 어느 한 방직공장이었다.
 
공장에는 순자처럼 끌려온 아동공이 아주 많았다. 조선인 외에도 만주인, 몽골인과 지나인(중국인)으로 수백명에 달했다.
 
순자네는 여러 작업반으로 나뉜 뒤 인차 근무에 들어갔다. 소년공들이 근무하는 시간은 아침 7시부터 이튿날 아침 7시까지었다. 말하자면 24시간 작업하고 24시간 휴식하였으며 휴식하는 낮에는 밥도 공급되지 않았다. 여덟시간 근무제이고 먹는 것도 영양가치가 높고 맛있는 것으로 공급된다던 일본인 교장의 말은 새빨간 거짓말이었다. 그리고 출퇴근을 할 때는 물론 심지어 식당으로 밥먹으러 갈 때도 군대식으로 줄을 서서 “일본군가”를 부르며 행진해야 했으며 모든 생활이 엄한 규율이 강요되었다.
 
작업은 지루하고도 몹시 힘들었다. 24시간씩 근무하노라면 자주 졸음이 왔고 졸음이 와서 간혹 끊어진 실오리가 생겨나면 일본인 십장한테서 귀쌈을 맞으면서 욕보고 야단맞기가 일쑤였다.
 
“칙쇼! 황국신민이 되어 2등 국민의 대우를 받으면서 이 따위로 근무해?! 이래서 조센징은 안된다는거야!”
 
“너희들이 왜 나라를 빼앗겼는지 알만해? 바로 이런 정신상태를 가졌기 때문이야. 이런 정신상태를 갖고 나라를 운영할 수 있겠어?”
 …
이렇게 억울하게 욕볼 때마다 순자는 비록 가난하긴 했지만 어머니와 함께 있었을 때가 좋았고 부모님이 계시는 고향집이 사무치게 그리워났다. 또한 돈벌어 빚도 갚고 부모님한테 효도하겠다는 단순한 생각에 봉사단에 참가한 자신이 괘씸하도록 얄밉기도 했다.
 
(아, 지금쯤 동네애들은 앞내가 얼음강판에서 썰매를 타고 팽이를 치면서 신나게 놀겠지? 헌데 난 이게 무슨 꼴이람.)
 
그리고 때는 한창 한겨울이라 추운날 밤 살얼음이 낀 물에 두손을 넣고 태실을 씻을 때면 손이 시리다 못해 숨이 넘어가는듯 했으며 어떤 여자애들은 진짜 견디기가 힘들어 엉엉 울음을 터뜨리기도 했다. 그러면 또 일본인 십장이 달려와 그런 애들의 귀쌈을 사정없이 후려치군 했다.
 
“바가, 너희들의 요만한 곤난도 이겨내지 못하고서야 어떻게 천황페하의 황국신민이라고 할 수 있소까?!”
 
감옥같은 생활, 맘놓고 울 수도 없는 것이 당시 나어린 소년공인 순자네가 직면한 운명이었다.
 
한편 공장에서는 끌려온 아동공들한테 집에 편지를 쓰도록 했다. “근로봉사대에 와서 배불리 잘 먹고 있으며 일도 힘들지 않다”, “하루 근무시간은 여덟시간이고 매주 하루씩 휴식하며 휴식하는 날에는 단체로 도시구경도 한다”는 등으로 좋은 말만 골라서 쓰도록 했다. 그러고는 십장 혹은 감독한테 검열을 거친 뒤에야 편지를 발송하도록 허락했다.
 
순자도 고향에 계시는 부모님한테 편지를 썼다.
 
존경하는 아버지 어머니 전상서
 
제가 부모님 슬하를 떠나 봉천에 온지도 거의 한달이 돼가는군요.
 
그동안 저희들은 공장측에서 배치해준 따뜻한 숙사에 들어있으면서 하루 세끼 이밥에 돼지고기 혹은 물고기국을 먹으면서 아주 유쾌히 잘 보내고 있답니다. 이 곳의 작업은 힘들지 않고 그 작업량도 많지 않답니다. 하루 8시간 근무에 매주 하루씩 휴식하는데 휴식하는 날이면 단체로 활동사진구경(영화관람)을 가기도 하고 공장측에서 주는 상여금으로 맛있는 것을 사먹기도 해요.
 
그리고 시간이 날적마다 축음기에서 나오는 노래를 들으며 그것을 배우기도 하고 그것이 갑갑하면 밖에 나가 친구들과 함께 제기도 차고 숨박꼭질도 놀면서 아주 재미있어요. 그렇게 유쾌하게 지내서인지 지금 저의 얼굴엔 살이 포동포동 올랐어요. 이제 제가 집으로 돌아가면 부모님들도 몰라보실거예요.
 
아버지, 어머니, 그러니 저한테 대한 근심을 일절 하지 마시고 부모님의 건강만 챙겨주세요. 그리고 임금은 공장측에서 단체로 저축했다가 1년 만기 후 저희들이 집으로 돌아갈 때 한푼도 곯지 않게 내준다고 했으니 그때에 제가 많은 돈을 벌어가지고 가서 부모님께 효도 한번 잘할게요.
 
아버지 어머니, 건강하세요.
 
딸 기슈구(기숙) 올림
 
1945년 1월 ×일
 
봉천에서
 
순자는 일본십장이 시키는대로 편지를 썼다. 순자는 일본십장이 시키지 않아도 그렇게 쓸 타산이었다. 자기 때문에 부모님들이 가슴이 아파하는 일이 생기지 않게 하기 위해서였다. 하지만 편지를 쓰면서 순자는 눈물을 흘렸는데 그것이 편지종이에 떨어지면서 여러곳이 얼룩졌다.
 
순자네가 근로봉사대에 끌려온지 약 한달이 지나자 공장내에는 “상한병(伤寒兵)”이라고 하는 전염병이 나돌기 시작했다. 병은 숙소에서 단체로 먹고 자고하는 애들한테 급속도로 확산되더니 얼마 지나지 않아 죽어나가는 애들도 하나둘 생겨났다.
 
전염병은 순자가 가엽다고 그냥 지나치지 않았다.
 
어느날 순자는 갑자기 몸에 열이 오르면서 으슬으슬 추워나기 시작하더니 목이 타들어가는 것 같으면서 저녁밥 한술도 넘길 수가 없었다. 그날밤 순자는 옷을 입은채로 누워 이불을 머리꼭대기까지 뒤집어썼으나 온몸이 그냥 와들와들 떨리기만 했다. 그러다가 밤중에 일본인 의사가 주는 알약 한알을 먹은 순자는 새벽녁에야 겨우 잠들 수 있었다.
 
이튿날 말째인 몸을 갖고 직장에 나간 순자는 근무도중에 열이 불덩이처럼 오르고 눈앞이 노랗게 되면서 사위가 빙글빙글 돌아갔고 도무지 몸을 가늘 수가 없었다.
그 한몸을 갖고 휘청거리며 작업대앞에 나서서 일하던 순자는 끝내 현훈증을 일으키며 쓰러지고 말았다…
 ……
시간이 얼마나 흘렀을가? 순자가 눈을 떠보니 자기가 중국식 온들로 된 숙소에 홀로 누워있었는데 입에서는 겨불내가 나는 것이 목구멍이 타들어가는듯 했다.
 
“게 누구 없어요? 물…물 좀 주세요.”

입을 열었으나 목이 꽉 막히면서 소리가 나가지 않았다. 아니, 소리를 친다고 해도 텅빈 방안에는 도와줄 이도 없었다.
 
(내가 이러다 부모님도 뵙지 못하고 죽는 건 아닐가?)
 
이렇게 생각하니 갑자기 슬퍼지면서 눈물이 양볼을 타고 흘러내렸다.
구멍이 난 창호지로 밖을 내다보니 마침 눈이 내리고 있었다. 눈은 꽤나 많이 내려 발목만큼의 두께가 되는듯 싶었다.
 
순자는 밖에 나가서 눈이라도 먹으면 나을 것 같아 자리에서 일어나려고 했다. 하지만 순간 재차 눈앞이 빙글빙글 돌아가면서 제자리에 주저앉고 말았다.
 
목안은 계속 침 한방울 넘길 수 없을 정도로 타들어갔다. 일어날 수 없는 순자는 기여서 바닥에 내려가려다가 쿵하고 바닥에 떨어졌다. 중국식 온들이 꽤나 높은지라 엉덩이쪽으로부터 떨어졌건만 그 부위가 한동안 얼얼해났다. 그는 안간힘을 써가며 출입문쪽을 향해 기고 또 기였다.
 
그가 가까스로 출입문을 열자 찬기운이 쓸어들어오면서 정신이 좀 개운한듯 했다.
순자는 다시 기운을 내어 밖으로 기여나간 후 두손으로 눈을 움켜쥐고 입안에 밀어넣었다…
 
한편 순자가 일하러 나가지 못하게 되자 공장측에서는 간도에 있는 용정영사관을 통해 순자가 전염병에 걸렸으니 그를 데려가고 다른 사람을 대신 보내도록 순자네 집에 통지하게 하였다.
 
이에 집에서는 또 큰 충격을 받았다. 아버지는 한탄하며 땅을 쳤고 어머니는 아예 기혼해 넘어지고 말았다. 순자의 처지가 어떠하리라는 것을 예측하지 못한 바는 아니었으나 순자의 편지를 받고 어느 정도 안심(편지종이에 얼룩진 눈물자국을 보고는 순자가 그냥 부모가 그리워 운 것으로 오산)하였는데 이런 기막힌 일이 발생하다니…
 
집에서는 셋째오빠 구완이를 대신 보내고 순자를 데려왔다.
그때는 순자의 목숨이 한창 경각을 다툴 때였다.
 
집으로 돌아온 순자는 일주일동안 혼미상태에 있다가 어머니 윤씨의 병구완끝에 가까스로 의식을 회복했다.
 
한편 얼마 안있어 순자 대신 봉천에 간 오빠마저 그 몹쓸 상한병에 걸려 결국 드러눕게 되었다는 기별이 또 일본영사관을 통해 전해왔다. 그야말로 설상가상이었다. 그러자 아버지는 집에 있는 돈푼이 갈만한 물건을 몽땅 팔아 겨우 노비와 벌금돈을 마련해 갖고 봉천으로부터 오빠를 데려오게 됐다.
 
인사불성인건 오빠 구완이도 마찬가지었다. 어머니 윤씨가 하도 의악스럽게 아들과 딸의 병구완을 한덕에 그들 오누이는 구사일생으로 살아날 수 있었던 것이다.
 
가정에 액운이 거듭되던 그 세월, 참으로 갑갑하고 암울한 연대었다. 그 때가 바로 1945년 4월, 일제의 패망을 몇개월 앞두고 있던 나날이었다.
 
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